Robert Earl Keen – Happy Prisoner The Bluegrass Sessions (Dualtone, 2015)

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E’ una questione di pigiami, quelli a strisce orizzontali, i preferiti dalla famiglia Keen. Quando li indossano, ha raccontato Robert Earl Keen a Rolling Stone lo scorso autunno, si sentono come carcerati, ma felici.

Keen ha scelto questo motto di famiglia per sintetizzare il proprio rapporto con la musica bluegrass, dalla quale si sente felicemente imprigionato sin dall’infanzia. E ascoltando questa raccolta di standard e cover, la dimensione domestica della metafora all’origine di Happy Prisoner ne esce rafforzata. L’album suona, infatti, come un rilassato affare di famiglia, con gli amici di una vita a sorreggere un progetto che nasce dalla passione di Keen per una cultura musicale e l’immaginario che ha alimentato, prima ancora che per un preciso stile musicale.

Con Lloyd Maines alla produzione, la sua band e l’amichevole contributo di Peter Rowan, Lyle Lovett, Sara Watkins e Natalie Maines, Keen mescola standard di genere da Bill Monroe (Walls Of Time e Footprints In The Snow), Flatt & Scruggs (Hot Corn, Cold Corn) e Carter Family (East Virginia Blues), a brani di altra provenienza stilistica, come T For Texas di Jimmie Rodgers e 52 Vincent Black Lightning di Richard Thompson, a classici assai frequentati come Long Black Veil o Wayfaring Stranger.

Un repertorio non strettamente bluegrass riletto con altrettanta larghezza e libertà di soluzioni, strumentali e vocali, rispetto ai codici stilistici di genere, ma la cui riproposizione sconta, soprattutto nelle pagine più abusate, poca profondità. Altrove, nei momenti migliori come le due tracce di apertura o la murder ballad 99 Years For One Dark Day, Keen si riappropria invece per intero delle proprie radici texan grass, svelandone connessioni intime con la propria scrittura.

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